Щоб врятувати рідкісного кубинського кажана, біологи провели перепис педикюром

Вивчення сильно зникаючих видів вимагає трохи барвистої творчості.

Хоча ви ніколи не здогадаєтесь про їх коричневий, дещо неохайний зовнішній вигляд, кубинський більший лісовий вушачок - це трохи високий вміст. Вид живе в єдиній печері на західній Кубі, яка віддалена і гаряча, як сауна. У кажанів крихкі, з веретеноподібними кістками і шкірястими крилами, які відчуваються тонкими, як папір, і вони надзвичайно схильні до зневоднення. А станом на цей рік вони починають отримувати педикюр.

Якщо чесно, педикюр - це наука. Вони є однією з останніх стратегій біолога для підрахунку рідкісної та скорочувальної популяції кажанів, яку до недавнього часу вважали вимерлою. "Це останній живий біженець [в районі], вразливому до природних та антропних змін", Хосе Мануель де ла Крус-Мора, дослідник кажана, що стояв за дослідженням, з Музею природознавства Пінар-дель-Ріо в найбільш західній провінції Куба, пише в електронному листі.

Кубинську кажан з великими вушками вперше виявив у викопній формі Гарольд Ентоні, зоолог Американського музею природної історії в 1917 році. Ентоні знайшов нижню щелепу у дивного виду кажана в Куєвас-дель-Індіо, печері на прибережні гори західної Куби. На нижній щелепі був незвичайно "пухкий" моляр і був пофарбований темно-коричневим, що спонукало Ентоні зробити висновок, що "ймовірно являє собою вимерлу форму", він написав у документі 1919 р. З описом видів, які він назвав

Після опису Ентоні всі вважали, що давно вимерли. У 1970-х роках Гілберто Сільва Табоада, всесвітньо відомий експерт з карибських кажанів, розпочав обстеження видів кажанів на Кубі. У гонитві за «мертвим чи живим» Сільва відстежив печеру, яку відвідав Ентоні, використовуючи одну фотографію, яку зробив натураліст, і прибув туди через човен, як повідомляє Яміле Лугера Гонсалес для радіо Куди Кадена Аграмонте. Потрапивши всередину печери, він знайшов величезне гниле дерево та рясні скам'янілі залишки. У наступні роки Сільва та інші палеонтологи знайшли більше свідчень про те, що кажани повертаються аж до плейстоцену, приблизно 11 000 років тому, у понад десяток окремих куточків на Кубі - припускаючи, що колись він пролетів через увесь острів, каже де ла Крус-Мора, який також є співробітником Лондонської програми Зоологічного товариства EDGE, яка розшифровується як "Еволюційно розрізнені та глобально зникаючі".

Оскільки всі відомі останки скам’яніли, нічого не можна було б припустити, що вид був лише вимерлим - до 1992 року, коли біологи Адріан Теедор та Діалвіс Родрігес-Ернандес з Американського музею природознавства в Нью-Йорку та ECOVIDA в Пінарі відповідно до дослідження дослідників 2004 р. в дель Рійо, відповідно, вдалося захопити людину. Дослідники знайшли не в Куєвас-дель-Індіо, а в Куєва-ла-Барка, в національному парку Гуанахакабіб. Парк має більш ніж 150 квадратних миль заповідної землі та узбережжя і вважається одним з найбільш недоторканих природних об'єктів на Кубі. Він переніс зразок до Гавани, де Сільва підтвердив, що це кубинський більший вуха. Дослідники переглянули печеру, щоб підтвердити, що кажан належав до живого населення. Після ще кількох експедицій він був офіційно оголошений назад із мертвих.

Як і більшість кажанів, він маленький і коричневий, приблизно в два сантиметри пухнастого пуху. Це насправді кваліфікує це як кажана середнього розміру, хоча це найбільший у родині Наталідів. Однак, на відміну від більшості кажанів, N. primus вважає за краще окунятися в гарячих печерах. Згідно з де-ла-Крус-Мора, гарячі печери, як правило, є закритими, вологими, кишеньковими камерами з температурою, яка може перевищувати 104 градуси Фаренгейта. Це робить хороші плями, що вростають, рідкісними, і в значній мірі виключає можливість інших нерозкритих популяцій; вчені вже перевірили всі інші гарячі печери Куби.

N. primus досить чутливий до зневоднення, отже, схильність до вологості. З цієї причини кажанів годують в тісному радіусі навколо печери, що робить екологічну цілісність навколо печери надзвичайно важливою. Еволюційно кажучи, вони далеко не гнучкі.

Хоча дослідники точно знають, що в Куєва-ла-Барка є популяція N. primus, вони не мали уявлення, яка вона велика. І знайти це непросто. Доїхати до печери насамперед потребує похід через мідь, оббитий зміями, павуками та скорпіонами. А потрапивши всередину, немає простого чи очевидного способу підрахувати кожного кажана. Тож дослідники вирішили оцінити чисельність населення якнайкраще, використовуючи метод відмітки та повернення. Це передбачає спіймання кількох людей, позначення їх без шкоди та звільнення їх, а потім виконання всього заново. Те, як часто вони захоплюють вже позначені особи з часом, потім можуть бути використані для екстраполяції загальної чисельності населення.

Але N. primus занадто тендітний, щоб бути пов’язаним або позначеним типом звичайних міток, які дослідники використовують для птахів та великих кажанів. Так біологи придумали ідею високоспецифічного педикюру разом з невеликим волоссям, поголеним зі спини. Де-ла-Крус-Мора та його колеги намалювали код на одній з ніг кожного кажана, використовуючи чотири кольори - білий, червоний, рожевий та сонячно-жовтий - одного кольору до кігтя. (Незважаючи на інший репортаж про роботу де-ла-Крус-Мора, який відноситься до лікування нігтів як "манікюр", ці способи лікування можна краще описати як педикюр, оскільки лак йде на лапки кажанів.)

Однак ловити кажанів було ще одним викликом. Дослідники проводили опитування протягом січня та лютого 2019 року, часу, коли кажани не розмножувались. De la Cruz-Mora використовував невеликі ручні сітки (сітчастий кошик на кінці ручки) і туманні сітки (пухка сітка, підвішена між стовпами) для збору особин. Після того, як одного потрапили в полон, він негайно помістить тварину у свій шкіряний мішечок, щоб уникнути випадкового зневоднення чи будь-якого фізичного ушкодження. Вони малювали кігті істот, бовтаючи їх догори ногами; "Для кажанів не проблема", говорить де-ла-Крус-Мора. Щоб звести до мінімуму обробку, дослідники витрачали менше п’яти хвилин на тварину.

Можливо, напрочуд, тимчасовий лак для нігтів, створений для людей - який не має токсичних чи шкідливих впливів на кажанів, каже де ла Крус-Мора, - має історію збереження диких тварин. Біологи-птахи іноді фарбують нігті нігтів занадто маленькими для обв’язки. Також часто застосовується прозорий лак для нігтів, можливо, щоб створити враження загрозливого листя або вбити лялечок-маточок під час роботи в тропічному лісі.

Коли дослідники проаналізували їхні дані, вони не здивувались, виявивши, що остання популяція кубинської кажана, що залишилася більше, не є досить надійною. За їхніми оцінками, у печері живе менше 750 особин N. primus. Де-ла-Крус-Мора каже, що їх мета зараз - створити довгострокову стратегію моніторингу, щоб вони могли виявити будь-які зміни в чисельності населення, хоч і невеликі. Дах Куєва-ла-Барка також зазнає теплової нестабільності, яка може погіршитися внаслідок зміни клімату.

Через рідкість, кажан недостатньо вивчений. Під час експедицій в печері де ла Крус-Мора сподівався оцінити поведінку кажанів, як розподіляється популяція, для чого вони годують і як вони це роблять. Такі спостереження є звичайними для біологів кажана та передбачають акустичний моніторинг та новий вид детектувального обладнання під назвою AudioMoths, а також розміщення туманних мереж навколо печери. Але де-ла-Крус-Мора був приголомшений, виявивши, що ці методи моніторингу не вдалися до N. primus. "Коефіцієнт захоплення за допомогою туманних сіток був майже нульовим після більш ніж 20 нічних полювань", - говорить він. І те ж саме сталося з їх акустичним моніторингом. "Нам не вдалося ідентифікувати, досить чітко, звуки ехолокації N. primus з аудіозаписів, зібраних у полі". Зрештою, N. primus - не єдиний кажан, який живе в Куєва-ла-Барка. Коли вони знову відмовляться, дослідникам доведеться знову проявити творчість - лише педикюр цього разу не спрацює.

Крім цього, печера кажана лежить біля кордону національного парку, тому дослідники стурбовані тим, що єдине місце проживання Н. примуса може бути не таким захищеним, як це було б, якби воно було глибше. де ла Крус-Мора - це переглянути статус N. primus у Червоному списку МСОП, щоб отримати всесвітнє визнання того, наскільки небезпечним є вид. Він також планує організувати природоохоронну кампанію у своєму музеї для того, щоб місцеві жителі усвідомлювали загрози, з якими стикаються крилаті сусіди.

Представлення кубинського кажана з більш великими вухами в гарячих печерах по всьому острову - це ще шлях. "План повторного введення N. primus - це не що інше, як прекрасна мрія", - говорить де ла Крус-Мора. "На сьогодні наші зусилля зосереджені на утриманні останньої живої популяції виду з нами".

Однак, незважаючи на тендітне тіло та специфічні потреби, ця популяція N. primus явно зберігається. "Зі всіма цими ризиками навколо себе N. primus залишається живим", - говорить де-ла-Крус-Мора. "Це боєць і вижив".